‘Een koffieboon moet je behandelen als een diamant’

Rombouts Home shot 05 b

‘Een koffieboon moet je behandelen als een diamant’

Xavier Rombouts (CEO Koffie F. Rombouts) over het succes van de Vlaamse marktleider op koffiegebied

Een zetten van een perfecte kop espresso of cappuccino is nog niet zo gemakkelijk, weten ze bij Koffie F. Rombouts. Tenzij je over beschikt over de juiste kennis en perfecte apparatuur. Om de koffiebereiding zo gemakkelijk mogelijk te maken, bedient het familiebedrijf de markt van oudsher met nieuwe vindingen. Om de concurrentie een slag voor te blijven, zet de in Aartselaar (regio Antwerpen) gevestigde onderneming ook tegenwoordig volop in op innovatie. In België is Rombouts veruit marktleider. Als het aan de bedrijfstop ligt laat Belgisch bekendste koffiemerk in de toekomst ook steeds nadrukkelijker zijn gezicht op de Nederlandse markt zien.

Hij houdt graag voeling met zijn product. En dus gaat Xavier Rombouts, directeur van een familiebedrijf met in totaal ruim 600 medewerkers, twee keer per jaar mee op reis naar een van de koffieproducerende landen in Afrika, Azië of Zuid-Amerika. Onder meer om met eigen ogen te zien hoe het gaat met de koffieboeren die feitelijk aan de basis staan van zijn bedrijf. Want als hij iets belangrijk vindt, dan is het wel dat de zelfstandige koffieboeren en hun gezinnen goed behandeld worden en tevens verzekerd zijn van een minimumprijs voor de bonen die ze leveren. ,,We werken met coöperaties van zelfstandige boeren die goede koffie produceren. De komende tijd willen we de samenwerking nog verder verbeteren. We kijken bijvoorbeeld hoe we op een sociaalmaatschappelijk verantwoorde manier een hogere productiviteit kunnen bereiken, zodat de boeren ook meer verdienen.”


Malongo
Dat hij als hoogste baas van een toonaangevende onderneming zelf de koffieboeren opzoekt, wordt erg geapprecieerd, aldus Rombouts. ,,Al zullen veel mensen niet precies weten wie ik ben. Ik zie mezelf ook helemaal niet als de grote baas. Zonder de hardwerkende mensen op de plantages zijn we als bedrijf nergens.”
Xavier Rombouts groeide op in Nice, waar Koffie F. Rombouts een technologisch laboratorium runt en waar ook Malongo is geworteld, het Franse koffiemerk dat eind jaren zestig door het Vlaamse bedrijf werd overgenomen en dat inmiddels een heel stuk groter is dan het moederbedrijf in Aartselaar.
In 2012 volgde hij zijn vader Hugo op als directeur van het bedrijf, waarmee hij als telg uit de vierde generatie aan het roer staat van de onderneming die in 1896 door zijn overgrootvader Frans werd opgericht in Antwerpen, dat met zijn internationale haven het eindpunt was van een belangrijke aanvoerlijn vanuit Congo en later ook vanuit andere Afrikaanse landen.


Wereldexpo
Ruim 120 jaar later timmert het oer-Belgische bedrijf, dat momenteel 3 koffiebranderijen omvat, nog altijd aan de weg. Dat zijn bedrijf een marktleiderspositie inneemt, betekent allerminst dat hij van plan is om op zijn lauweren te rusten, verzekert de huidige CEO.
Achterovergeleund hebben ze bij het Vlaamse bedrijf overigens nooit. ,,Technologische vernieuwing is bij ons altijd een issue geweest”, aldus Xavier Rombouts. ,,Wij waren in 1958 het eerste bedrijf dat kant-en-klare koffiefilters op de markt bracht. Dat was tijdens de Wereldexpo in Brussel. Een enorme doorbraak, want de kwaliteit van een kopje koffie werd erdoor gegarandeerd.”
In het technologisch laboratorium in Nice werken zes ingenieurs voortdurend aan een verdere optimalisatie van het koffiezetproces, door nieuwe machines te ontwerpen en verder te ontwikkelen. Met de doorontwikkeling van de apparaten hoeft Koffie F. Rombouts geen zorgen te maken dat andere grote spelers in de weg zitten. ,,Met onze 1-2-3-Spresso-machines is het zetten van een goede espresso heel gemakkelijk. Op de BBB zullen onze medewerkers dat laten zien.”


Hofleverancier
Het assortiment van Koffie F. Rombouts – dat zich trouwens hofleverancier mag noemen - is met honderden producten zonder meer groot te noemen. De koffie die het bedrijf en dochteronderneming Malongo branden, wordt geëxporteerd naar 35 landen. In Nederland is Rombouts nog niet sterk vertegenwoordigd, maar de ambitie om dat te veranderen - met hulp van betrouwbare distributeurs - is er wel degelijk, benadrukt de CEO. ,,Wat wij merken is dat ook in de Nederlandse horeca de vraag naar kwalitatief hoogstaande koffie sterk groeit, niet in de laatste plaats onder jongeren. Die zijn kritisch. Je kunt ze alleen overtuigen als je laat zien dat je kwaliteit te bieden hebt. Deskundigheid is ook belangrijk: koffie is net als wijn een bijzonder product met een bijzonder productieproces, dat je moet leren drinken en waar je zeker naar verloop van tijd heel veel plezier aan kunt ontlenen. Zoiets vergt geduld en aandacht. Als Belgische bedrijf dat in meer dan een eeuw een ongekende reputatie heeft weten op te bouwen, gaan wij uit van een product dat in alle opzichten superieur is. De oprichter van het bedrijf – mijn overgrootvader Frans – zei altijd: ‘een koffieboon is als een diamant. Elke boon verdient het om met respect te worden behandeld.’ Het is een filosofie die wij als bedrijf nooit hebben losgelaten en die ook de huidige generatie met verve uitdraagt. Liefde en respect van ons product staan aan de basis van de strategie van ons bedrijf.”


Klimaatverandering
Dat laatste komt onder meer tot uitdrukking in de manier waarop Koffie F. Rombouts omgaat met de mensen op de plantages. Zij worden zorgvuldig geselecteerd en met het allergrootste respect behandeld. Als ze eenmaal aan boord zijn worden ze in alle facetten van het productieproces bijgestaan en geadviseerd, en waar nodig ook financieel ondersteund. Xavier Rombouts: ,,De internationale koffiemarkt is vaak onderhevig aan enorme prijsverschillen. Je kunt te maken krijgen met de gevolgen van de klimaatverandering of met problemen bij de oogst Dit alles kan individuele koffieboeren flink in de problemen brengen. Door de koffieboeren nette minimumprijzen te bieden voorkomen we dat het zover komt. De waardering en inzet die wij daarvoor terugkrijgen is ontzettend waardevol.”


Ontwikkeling
Maatschappelijk verantwoord ondernemen en duurzaamheid zit in het DNA van Koffie F. Rombouts, aldus Xavier Rombouts, net als. Dat komt tot uitdrukking in afnamegaranties en minimumprijzen, maar ook in het leveren van een bijdrage aan de ontwikkeling van een coöperatie, legt de CEO uit. ,,Bij ons is het zo geregeld dat een vast deel van de opbrengst van de coöperaties wordt geïnvesteerd in sociaaleconomische projecten. Natuurlijk dragen wij als Rombouts op dat vlak ook ons steentje bij. Zo zijn we als bedrijf betrokken geweest bij de oprichting van enkele scholen. Ook betalen we mee aan de totstandkoming van zorgcentra. We zien wat het doet met een samenleving en dat dragen we met plezier uit.”
Tijdens BBB Maastricht laat Rombouts bezoekers dan ook niet alleen kennismaken met de jongste generatie espresso, maar ook met de manier waarop het bedrijf iets terugdoet voor de koffieboeren. Xavier Rombouts: ,,Zakelijk succes en maatschappelijk verantwoord bezig zijn kun je niet los zien van elkaar.”

Xavier Rombouts
CEO Koffie F. Rombouts / Rombouts.com


Print